McLaren-Renault F1 team
Herrezen uit de as?

(Door Anjès Verhey/Foto’s PR)

De overmacht van Mercedes-AMG laat de prestaties van andere teams vrijwel onbelicht. Je zou ook bijna vergeten dat het McLaren Formule 1 team ooit zeker zo succesvol onderweg was. Denk aan de dagen van Ayrton Senna en Alain Prost met McLaren-Honda. Of aan het feit dat Lewis Hamilton in 2008 zijn eerste titel met McLaren behaalde.

Nadat Mercedes-Benz na enkele jaren als motorenleverancier te hebben gefungeerd (Sauber en McLaren) besloot om zelf een compleet Formule 1 team op te starten (met Michael Schumacher en Nico Rosberg) verzonk McLaren in de achtergrond. In die periode ging Ron Dennis, die de in 1966 door Bruce McLaren opgerichte stal met ijzeren hand door goede en slechte tijden had geloodst, over ‘pensioen’ piekeren. De stal greep terug op Honda power, denkend aan de succesvolle tijden van weleer. Maar de Japanners moesten alles vanaf 0 leren en dat viel niet mee. In 2018 stapte McLaren, nu onder leiding van Zak Brown, over op Renault power. Opnieuw een leerjaar hetgeen voor ‘slachtoffer’ nr. 1 , Fernando Alonso, reden was om zijn heil in diverse andere topseries met succes te beproeven. ‘Slachtoffer’ nr. 2 was onze Zuiderbuur Stoffel van Doorne, die zijn prille F1-carrière op de Honda/Renault-klippen zag lopen. De energieke Zak Brown stelde intussen een meer-fasen plan op om te kunnen aanhaken op de successen uit het verleden. ‘De stal heeft nog steeds volop potentie en we gaan er allemaal voor 100% tegenaan’ aldus de businesslike team aanvoerder.

Dit seizoen, halverwege, ziet Zak zijn eerste fase ingevuld. Met twee voor het team nieuwe rijders, een state-of-the-art wagen plus een Renault power-unit waarmee de oranje-bruine stal (aangepast kleurenschema) een stuk beter overweg kan dan het Renault team zelf…. De 29-jarige Spanjaard Carlos Sainz jr. geeft aan: ‘Het was natuurlijk een gok. Bij Renault was voor mij na de komst van Daniel Ricciardo geen plaats meer. Ik kende uiteraard de potentie van de Renault motor en dus was het voor mij geen sprong in het duister.’ Had Carlos voorzien dat zijn nieuwe team met de oude voortvarendheid én know-how zo’n goede wagen voor hem had? ‘Dat kon ik alleen maar vermoeden. Maar als ik eerlijk ben dan waren de belevenissen van Fernando en Stoffel niet onopgemerkt aan mij voorbijgegaan. Ik vreesde dan ook het ergste, maar zoals het nu loopt had ik geen betere kans kunnen krijgen.’ Aldus de man die ooit met Max Verstappen bij Toro Rosso reed. De voorlopig nog tweede man bij het team, Lando Norris, 19 jaar jong, heeft al veel ervaring opgedaan bij McLaren. Na twee jaar testen voor de stal debuteerde hij dit jaar in Australië. Zowel in de kwalificaties als in de races blinkt hij behoorlijk uit. Reed inmiddels 22 WK punten bijeen (Sainz jr. 38, stand na GP Engeland!), Had Lando dit resultaat verwacht? ‘Moeilijk te zeggen. Ik wist van zien en horen hoe hard het hele team heeft gewerkt om ‘de schande’ te boven te komen. McLaren was vele jaren de top in de Formule 1. Dan kun je weleens wat afzakken maar op het laatst was het gewoon dramatisch slecht. Misschien moet je zo nu en dan door een diep dal. Nu is het omhoog klimmen begonnen en we zijn weer trots op onze prestaties als team. En ja, zo half om half had ik er eigenlijk wel meteen vertrouwen in.’